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CHILE TIENE TODOS LOS ACTIVOS PARA CONVERTIRSE EN EL PRODUCTOR LIDER MUNDIAL DE LITIO

El pasado 10 de octubre, el Ministerio de Minería y la Corporación de Alta Ley, con la colaboración de la Pontificia Universidad Católica de Chile realizaron el Seminario “Tecnologías Emergentes de Extracción y Procesamiento de Litio”, donde expositores nacionales e internacionales presentaron modernos sistemas de procesamiento de este mineral blanco.

Si quieres saber los temas abordados y expositores del Seminario ingresa acá: https://corporacionaltaley.cl/litio-tecnologias-verdes-mayor-recuperacion-y-alta-pureza-se-perfilan-como-la-mineria-del-futuro/

Concluido el seminario conversamos con cada uno de los expertos a quiénes les preguntamos su visión sobre las potencialidades que tiene Chile como productor de litio. Los invitamos a conocer las oportunidades que tiene nuestro país según los presentadores de este encuentro.

¿Es Chile un país atractivo para invertir y desarrollar proyectos ligados a litio?

Guillaume de Souza, fundador de Adionics:

Sí, Chile es un país atractivo para proyectos de litio debido a la alta calidad y cantidad de los recursos de litio, pero también gracias a la estabilidad política y económica del país. Además, ahora hay 15 nuevos proyectos de explotación de litio en Chile en salares distintos al de Atacama, lo que abre oportunidades.

Hubert Porte, representante de Eramet en Chile:

Chile es sin duda un país muy atractivo para invertir y desarrollar proyectos ligados a litio por tres razones principales: En primer lugar, a pesar del contexto legal particular del litio y de su carácter estratégico, el contexto general económico y político chilenos y la calidad de las infraestructuras chilenas son factores muy favorables para la inversión de compañías extranjeras en minería y metalurgia. En segundo lugar, Chile tiene también experiencia en la extracción y la exportación de litio y ha desarrollado una red industrial de expertos en litio muy favorable para desarrollar nuevos proyectos. Por último, la cantidad y la calidad de depósitos en litio disponibles son notables; Chile tiene un potencial de salares muy interesantes, algunos de esos con las más altas concentraciones de litio a nivel mundial y pueden ser desarrollados de manera muy competitiva y sustentable.

Ricardo Capanema, representante de Solvay en Chile:

Definitivamente sí. Chile es un país con un largo histórico de desarrollo en la minería y con grande estabilidad para inversiones de largo plazo. Afortunadamente el país posee quizás la más atractiva reserva de litio en todo el mundo y tiene todas las condiciones, y yo agregaría la obligación de desarrollar la exploración de las reservas y producción de productos de litio que atiendan la creciente demanda futura, impulsada por la electrificación de la movilización.

Chile tiene que impulsar esa industria y posicionarse como el país líder en ese importante insumo, así como es para el cobre.

Federico Palacios, representante de Tenova en Chile:

Definitivamente Chile es un país atractivo para invertir y desarrollar proyectos ligados al litio. Por la calidad de sus recursos, por el alto nivel técnico de su mano de obra debido a la cultura minera del país y a las condiciones geográficas del norte de chile que permite un procesamiento a bajo costo.

Emilio Bunel, profesor de la Facultad de Química y de Ingeniería de la Pontificia de la Universidad Católica de Chile:

Chile tiene las mayores reservas de litio comprobadas en el mundo por lo cual somos un país atractivo para inversionistas extranjeros o nacionales interesados en desarrollar proyectos relacionados a la producción de materias primas de litio requeridas por el creciente aumento de la electromovilidad mundial. Dada las condiciones del mercado internacional en electromovildad las iniciativas que tendrían mayor impacto podrían ser centrarse en 1) aumentar la producción global de litio en Chile mediante el ingreso de nuevos actores a operar la multitud de salares que existen en nuestro territorio 2) conseguir que la producción de carbonato e hidróxido de litio sea consistentemente de grado batería.

Víctor Rodríguez, analista senior del CRU:

De acuerdo al USGS, Chile cuenta con las mayores reservas de litio del mundo. Asimismo, en el país están basados dos productores líderes con décadas de experiencia en la industrias cuyas operaciones son las más competitivas a nivel global. Por lo tanto, Chile sí es un destino de inversión atractivo y eso se ve reflejado, entre otras cosas, en las importantes expansiones de capacidad que están realizando SQM y Albemarle. Sin embargo, también cabe mencionar que el complejo marco regulatorio asociado específicamente al litio dificulta la entrada de nuevos actores. En ese sentido, otros países participantes de la industria, como Australia y Argentina, presentan una legislación más flexible para los inversionistas.

Patricio Dip, Líder Área de Procesos de GHD:

Esta pregunta, desde nuestra visión, tiene varias aristas. En primer lugar, un país será atractivo para los inversores dependiendo de algunos factores tales como: estabilidad política y económica, acuerdos comerciales, regulaciones medioambientales, acuerdos con los interesados, entre otros. Si analizamos el caso de Chile, dentro de la región posee una estabilidad sostenida durante las últimas décadas con un crecimiento económico constante, siendo en muchos casos citado como modelo económico de crecimiento y estabilidad para la región. Lo anterior nos indica que si, Chile es un país atractivo para la inversión y el desarrollo de proyectos de litio.

Sin embargo, en los últimos años han surgido temas que deben ser considerados como prioritarios por parte de las autoridades para mantener el incentivo de invertir en este tipo de proyectos. Un tema es la gestión hídrica, ya que los salares con mayor cantidad de reservas y recursos se ubican principalmente en la región de Atacama, que al día de hoy se encuentra con restricciones de suministro de agua. Esto debe generar un llamado de atención, ya que cualquier proyecto requiere de ella, y si bien la demanda por el litio es alta, y por consecuencia su precio, este hecho puede volcar a los potenciales inversores a ver un escenario con un nivel mayor de incertidumbre que incentive el análisis de inversión en otros países o mercados más atractivos.

¿Dónde están las oportunidades para que Chile se convierta en un líder mundial del litio?

Guillaume de Souza, fundador de Adionics:

Estoy convencido de que a mediano plazo la extracción de litio de los salares será mucho más barata y más ecológica que la extracción de litio de rocas minerales. De pronto, los países del triángulo de litio, y especialmente Chile por las razones mencionadas anteriormente, tiene ante sí todos los activos para convertirse en el líder mundial en la producción de litio. A esto se agrega la luminosidad excepcional de los salares chilenos que son muy propicios para el desarrollo de energía solar renovable de bajo costo y su uso industrial en la fabricación de productos de alto valor agregado como el litio metálico y otros productos de la electroquímica.

Hubert Porte, representante de Eramet en Chile:

A pesar de las ventajas mencionadas anteriormente, la industria del litio chileno no ha experimentado todavía el desarrollo que se merece. Hoy en día, solamente dos empresas están produciendo litio en Chile y solo un nuevo proyecto está solicitando permisos para obtener un derecho de explotación. Asimismo, se ha otorgado un solo CEOL en los últimos 20 años y la otorgación de este CEOL a una empresa pública ha gatillado una batalla legal con actores privados presentes en el mismo salar. A pesar de varios intentos, los distintos gobiernos no han logrado todavía establecer condiciones suficientemente atractivas para fomentar la participación de otros actores mundiales del litio y varios de ellos después de un primer acercamiento con Chile han optado por invertir en Argentina a pesar de las condiciones económicas y políticas a priori más adversas que las de Chile. La condición para que Chile vuelva a encontrarse como un líder mundial del litio es la aplicación de una “Estrategia Nacional del Litio” que establezca reglas más abiertas para dejar oportunidades a actores internacionales de participar en la industria nacional del litio.

Ricardo Capanema, representante de Solvay en Chile:

En resumen, las oportunidades están en mejorar eficiencia de producción y flexibilidad de los productos finales de litio, a través de un proceso alternativo que permita producir desde salmueras de forma rápida, de bajo precio, sustentable y flexible, es decir que permite la producción de distintas sales de Li como producto final.

Federico Palacios, representante de Tenova en Chile:

Chile tiene una gran oportunidad de liderar la transformación de la tecnología tradicional a una con menor impacto ambiental, donde no sea necesario evaporar millones de metros cúbicos de agua desde el desierto más árido del mundo. Chile cuenta con la mano de obra calificada, con los recursos hidrogeológicos en los múltiples salares del norte del país y con una autoridad ambiental que valorar cada vez más las tecnologías con menor impacto ambiental.

Esto sumado a las potencialidades del norte de Chile en la generación de energía solar permiten un proceso a bajo costo y con un impacto ambiental significativamente menor al proceso convencional.

Emilio Bunel, profesor de la Facultad de Química y de Ingeniería de la Pontificia de la Universidad Católica de Chile:

Tal como explicado en el punto anterior, Chile se debería centrar en la producción de materias primas actualmente requeridas para fabricar baterías de litio. Al mismo tiempo las entidades tecnológicas chilenas deberían estar informadas de la evolución de las tecnologías con el propósito de entender el mercado futuro del litio. Afortunadamente, las baterías del futuro van a seguir utilizando litio. Sin embargo, las materias primas que se van a utilizar no serán solo carbonato o hidróxido de litio y nuevos materiales entrarán en el mercado. Por ejemplo, las baterías de estado sólido que están en el horizonte cercano requerirán de litio metálico y sales de litio que hoy no producimos en Chile.

Otra oportunidad que le permitiría al país desarrollar proyectos avanzados en materia de baterías de litio lo constituye su reciclado. Con el aumento de la electrificación del transporte público y privado en el país resultara atractivo reciclar baterías. Se conocen diversas alternativas de reciclado de baterías que incluyen desde reactivar los componentes químicos o simplemente convertirlas en las materias primas básicas. Esto proporcionaría una alternativa diferente de como comenzar a pensar en dar valor agregado a litio y al mismo tiempo de desarrollar las capacidades para construir baterías que son totalmente inexistentes en Chile en la actualidad.

Víctor Rodríguez, analista senior del CRU:

Chile ya es un líder mundial en producción de carbonato de litio, un producto de mayor valor agregado que, por ejemplo, el concentrado de litio que produce Australia. Y también va a jugar un rol más importante en hidróxido de litio una vez que esté finalizada la ampliación de capacidad proyectada por SQM. El desafío es atraer inversiones en procesos aguas abajo, donde las ventajas competitivas de Chile no son tan evidentes. Dicho esto, considero que el país tiene una importante oportunidad de convertirse en un centro de clase mundial en temas de I+D y tecnologías, por ejemplo en extracción y procesamiento de salmueras.

Patricio Dip, Líder Área de Procesos de GHD

En nuestra opinión las oportunidades están en:
1.- Gran estabilidad política y económica comparado con el resto de la región.
2.-Variados acuerdos y tratados comerciales con el mundo.
3.- Se dispone de un gran conocimiento en la producción de Carbonato de Litio ya que dos de las más grandes compañías del mundo se encuentran en nuestro país.
4.- Disponer de grandes reservas y recursos de litio que son potencialmente atractivos para su explotación ya que permiten su extracción con los menores costos a nivel mundial.
5.- Existen los recursos humanos y tecnológicos para volcarse a desarrollar nueva tecnología que implique el uso de este mineral para incrementar su valor agregado y/o migrar a la producción de otros productos de litio según se vayan modificando los requerimientos del mercado.